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¿Confiarán los Hawks en su propio giro en el proceso?

¿Confiarán los Hawks en su propio giro en el proceso?

Los Hawks tienen un jugador de franquicia y no mucho más. Trae Young, quien actualmente lidera la votación de los fanáticos del Juego de Estrellas entre los guardias del Este, se ha convertido en una estrella en su segunda temporada en la NBA. Pero su equipo no ha mantenido el ritmo. Atlanta tiene el peor récord (8-32) y calificación neta (menos-9.6) en la liga.

El gerente general Travis Schlenk está en la tercera temporada de su propia versión del Proceso. Explotó el equipo que heredó y lo desarmó por partes, reuniendo un núcleo joven interesante sin compromisos financieros a largo plazo y con poca capacidad para competir en algunas noches.

Pero hay una diferencia clave entre Schlenk y Sam Hinkie, su cuasi-predecesor en Filadelfia. Hinkie redactó como si las probabilidades estuvieran en contra de él; Estaba buscando estrellas y preocupándose por el ajuste después. Schlenk, que proviene de un entorno de exploración más tradicional con los Warriors, ha tomado el enfoque opuesto. Dibuja como alguien que cree que puede vencer las probabilidades, seleccionando prospectos en función de cómo sus habilidades se complementan entre sí en lugar de su ventaja teórica. Su objetivo ha sido reunir un grupo cohesionado mejor que la suma de sus partes, incluso si eso significa pasar a los jugadores con más talento en el vacío. La pregunta es cuánto tiempo más tardará en ejecutar su plan si no comienza a mostrar progreso.

La decisión que definirá su mandato llegó en el borrador de la temporada pasada. Schlenk podría haberse quedado en el no. 3 en general y seleccionados Luka Doncic. Era la elección obvia. Pero él lanzó los dados, negociando con Dallas a no. 5 para tomar Young y adquirir su selección de lotería en el draft de esta temporada, que se convirtió en Cam Reddish. Los dos equipos han ido en direcciones opuestas desde el acuerdo. Doncic es un contendiente de MVP legítimo y los Mavs son casi una cerradura para los playoffs.

Young no ha sido el problema para los Hawks. Ha sido genial por derecho propio. Está promediando números históricos (28.9 puntos en 44.3 por ciento de disparos y 8.4 asistencias por juego) para un jugador de cualquier edad, mucho menos un joven de 21 años. La lista de jugadores para alcanzar esas marcas presenta a algunos de los mejores guardias en la historia de la NBA, incluidos Michael Jordan, Oscar Robertson y James Harden. Pero los jugadores ganan respeto en la NBA cuando acumulan victorias, no estadísticas llamativas.

Es injusto comparar a alguien con Luka. Es un talento generacional, un punto de ventaja de 6 pies 7 pies que fue el mejor jugador de Europa cuando era adolescente. Los jóvenes, como la gran mayoría de los jugadores de su edad, no pueden llevar un equipo solo. Necesita estar en el contexto correcto para tener éxito. Es uno de los jugadores más pequeños (6 pies 1 y 180 libras) y menos atléticos de la NBA, y es terrible a la defensiva. Schlenk se ha centrado en encontrar otros jugadores jóvenes que puedan complementarlo en ambos extremos del piso. La esperanza no es que Young sea mejor que Doncic. Es que hacer crecer a un equipo joven a su alrededor en lugar de agregar veteranos como lo han hecho los Mavs pondrá a los Hawks en una mejor situación cuando ambos jugadores estén cerca de su mejor momento.

La segunda pieza más importante del rompecabezas en Atlanta es el hombre grande de tercer año John Collins. Se perdió 25 juegos mientras cumplía una suspensión PED, terminando efectivamente la temporada de los Hawks antes de que comenzara. Eran 2-3 cuando su suspensión comenzó a principios de noviembre, y 6-24 para cuando regresó justo antes de Navidad.

El pick-and-roll entre Young y Collins es la base de la ofensiva de Atlanta. Collins, con 6 pies 9 pies y 235 libras, es un atleta de élite que puede terminar en el borde y promediar un doble doble en su sueño. Pero lo más alentador de él es que sigue agregando dimensiones a su juego. Ya no son solo los puntos (17 por juego con 49 por ciento de disparos) y rebotes (9.7). Está registrando máximos en su carrera en intentos de 3 puntos (33.3 por ciento en 4.1 por juego) y bloqueos (2.1).

Collins también ha dado un gran paso adelante en el lado defensivo. La calificación defensiva de los Hawks va de 113.8 en 1,508 minutos sin él (que ocuparía el puesto número 28 en la liga en el transcurso de toda la temporada) a 105.9 en 427 minutos con él (que sería el número 8). Se mantuvieron firmes cuando Collins jugó como una pelota pequeña 5, con una calificación defensiva de 107.8 en 184 minutos.

Pero su regreso ha hecho mucho por Atlanta. Los Hawks todavía tienen 2-8 en los juegos cuando Young y Collins han jugado esta temporada. Necesitan más de las otras tres piedras angulares jóvenes que Schlenk ha redactado en la primera ronda: Kevin Huerter, De’Andre Hunter y Cam Reddish.

Huerter, el no. 19 selección en el draft de 2018, no ha dado el mismo salto que su compañero de clase Young. Le ha frenado una lesión en el hombro que lo mantuvo fuera durante 11 juegos y, a veces, ha tenido problemas para seguir el ritmo jugando junto a un guardia tan dominante en la pelota. Huerter es una perspectiva interesante, con gran tamaño (6 pies 7 pulgadas y 190 libras) y un juego ofensivo más diverso que la mayoría de los tiradores externos. Pero Atlanta necesita que promedie más de 11.2 puntos con un 41.6 por ciento de disparos y 3.4 asistencias por juego. El equipo cuenta con que Huerter se convierta en un tercer anotador constante y creador de juego secundario que pueda mantener a todos involucrados en la ofensiva.

Ni Hunter (no. 4 en general en el draft del año pasado) ni Reddish (no. 10) han hecho mucho en sus temporadas de novatos. Mi colega Zach Kram revisó sus números a través de un modelo estadístico el lunes y se le ocurrió una lista fea de jugadores comparables, incluidos bustos de lotería como Ben McLemore, Stanley Johnson y Wesley Johnson. Hunter y Reddish están mostrando signos positivos en defensa, pero su ofensiva ha sido dura. Hunter tiene un promedio de 11.9 puntos por juego con un 40 por ciento de disparos, mientras que Reddish tiene un promedio de 8.3 puntos por juego con un 32.5 por ciento de disparos.

Sus problemas ofensivos eran bien conocidos al salir de la universidad. Los Hawks esperaban que Young les creara una apariencia fácil mientras lo cubrían en defensa. Todo tiene sentido en el papel. Young y Collins son las estrellas ofensivas de alto uso, y Hunter y Reddish son los jugadores de rol con mentalidad defensiva, con Huerter en algún lugar en el medio. Los paralelismos con el período anterior de Schlenk en Golden State, cuando ayudó a construir un equipo joven alrededor de tiradores externos de élite, alas largas y atléticas, y un hombre grande de pelota pequeña, son inevitables. El plan ha funcionado en los raros momentos de esta temporada, cuando los cinco miembros del núcleo joven de Atlanta han estado disponibles. Tienen una calificación neta de más-25.1 en 37 minutos juntos esta temporada.

La desventaja de construir un equipo tan interconectado es que quitar una pieza hace que todo se desmorone. Los Hawks vienen de una fea derrota el domingo, una derrota por 108-86 ante los Nets en el primer juego de Kyrie Irving. Young estaba fuera con una lesión en el tendón de la corva y ninguno de sus otros jóvenes pudo recuperar el peso. Todos necesitan que Young les ponga la mesa. No hay otro creador de juegos de élite o creador de tiros en el grupo. Lo mismo sucedió cuando Collins estuvo fuera a principios de la temporada. Los otros cuatro lo complementan bien, pero ninguno podía llenar sus zapatos.

El plan a largo plazo de Schlenk aún podría funcionar. A pesar de lo malos que han sido los Hawks esta temporada, todavía hay muchas razones para tener esperanza. Collins y Hunter tienen 22. Young y Huerter tienen 21. Y Reddish tiene solo 20.

El mayor problema en Atlanta esta temporada no han sido los jugadores jóvenes. Han sido todos los demás. Los Hawks fueron malos la temporada pasada, cuando tuvieron un récord de 29-53 y una calificación neta de menos-5.5, pero aún tenían veteranos de calidad como Kent Bazemore, Taurean Prince y Dewayne Dedmon. Esos tipos se han ido, y no queda mucho talento en su elenco de apoyo. Mire la lista de jugadores en los que el entrenador en jefe de Atlanta, Lloyd Pierce, se ha visto obligado a confiar esta temporada: Jabari Parker, DeAndre ’Bembry, Alex Len, Damian Jones, Vince Carter, Allen Crabbe, Bruno Fernando y Brandon Goodwin. Los Hawks podrían dar un gran paso adelante la próxima temporada con solo obtener un juego competente del resto de su rotación.

Schlenk tiene que actualizar la lista, ya sea en la fecha límite de intercambio o durante la temporada baja. La pregunta es si seguirá tomando decisiones a largo plazo o si sentirá la presión de hacer movimientos de ganar ahora, incluso a expensas del límite máximo del equipo. Lo único a su favor es que recibió una extensión de contrato el verano pasado, lo que le da cierta seguridad laboral.

El jugador más notable con el que los Hawks han sido vinculados en las negociaciones comerciales es Andre Drummond. Drummond, que todavía tiene solo 26 años, es un reboteador de élite que sería dinámico en el pick-and-roll con Young. Atlanta tiene todas sus futuras selecciones del draft de primera ronda, así como una primera ronda de los Nets, además de suficientes contratos que vencen para igualar su salario en un intercambio.

Pero intercambiar por Drummond sería una corrección de rumbo para Schlenk. ¿Cuál es el punto de Collins en un equipo que tiene Drummond? Collins ha mejorado lo suficiente como tirador para hacer posible un emparejamiento, pero es difícil imaginar que se convierta en la mejor versión de sí mismo como un tramo 4. Ambos son hombres grandes que se interponen en el camino y que podrían no interponerse entre sí, y Drummond podría no incluso ser una mejora defensiva en el centro. Si bien tiene una combinación de talla y atletismo de élite, nunca ha podido hacer una diferencia en ese extremo del piso. Los Pistons siempre han estado mejor defensivamente sin él.

Schlenk tiene la flexibilidad de hacer casi cualquier cosa en la agencia libre y en el mercado comercial. Los Hawks tienen la tapa más limpia de la liga, con solo $ 33.4 millones en salarios para la próxima temporada. Los únicos jugadores bajo contrato para 2021 están en acuerdos de novatos, aunque Collins tiene una extensión.

El llamado más duro de Schlenk estará en el próximo borrador de 2020. Los Hawks y los Warriors están compitiendo en la carrera por las bolas de lotería, pero la NBA ha igualado las probabilidades de lotería desde los días de Hinkie con los 76ers. Atlanta podría terminar fácilmente entre los cuatro primeros en un draft que la mayoría de los equipos no consideran particularmente fuerte. E incluso si obtienen el no. 1 elección, no hay premio obvio como Zion Williamson para emparejar con Trae.

El mejor prospecto disponible podría ser LaMelo Ball, un guardia que domina la pelota con importantes problemas defensivos propios. En ese escenario, ¿Schlenk se apegaría a sus principios y apuntaría al jugador que mejor se ajuste a su núcleo, incluso si eso significa volver a bajar? ¿O tomaría a LaMelo y lo enfrentaría a Young? Eso es lo que Hinkie habría hecho. Tomó centros tradicionales: Nerlens Noel, Joel Embiid y Jahlil Okafor, en tres borradores consecutivos.

Lo que Schlenk ha hecho en Atlanta es una reacción natural a lo que sucedió en Filadelfia. Los 76ers ahora son uno de los equipos más talentosos de la liga, pero parecen haber tocado un techo porque sus mejores jugadores no encajan bien. Los Hawks, a pesar de todos sus defectos, nunca tendrán ese problema. El giro de Schlenk en el proceso puede no funcionar. Pero es demasiado pronto para darse por vencido.